¿Qué es un aceite esencial?

Se denominan aceites esenciales o simplemente esencias aquellas sustancias líquidas hidrofóbicas concentradas que contienen compuestos de aromas volátiles y que se obtienen de las plantas. Estas esencias se pueden encontrar generalmente en las hojas, las flores, los frutos y las semillas de las plantas. Un aceite se califica de esencia en el sentido de que lleva un olor característico o esencia de la planta. Los aceites esenciales no tienen, como grupo, ninguna propiedad específica química o farmacéutica en común. Un aceite esencial se define por el hecho de transmitir fragancias características.

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Los métodos con el que se obtienen los aceites esenciales han sido por orden cronológico el prensado, la destilación y la extracción líquido-líquido. La destilación en corriente de vapor es la más aceptada para obtenerlos. Para obtener un litro de estas sustancias a menudo se necesitan varias toneladas de plantas y esto explica el alto precio que este tipo de aceites tienen en el mercado. Suelen ser sustancias aceitosas, lipófilas, intensamente olorosas, de origen vegetal y los constituyentes principales terpenos pero también suele haber hidrocarburos alifáticos, alcoholes, aldehídos, cetonas, ésteres, hidrocarburos aromáticos, fenoles y derivados. Hay esencias que están constituidas sólamente por un terpeno, sin embargo existen algunas cuyo componente principal no es un grupo terpeno, este es el caso de la esencia del anís.

En general se obtienen grandes cantidades de aceites esenciales de los cítricos y las plantas de la familia de las labiadas tales como la menta, el romero y la lavanda (aceite esencial de lavanda). Se usan en perfumería, cosmética, aromaterapia, medicina y como saborizantes de alimentos. Debido a que son que son sustancias muy concentradas hay que ser cautelosos con su uso y muchos pueden provocar problemas en la piel si se aplican directamente y sin previa disolución.

Aceites esenciales más comunes:

Entre los tipos de aceites esenciales más utilizados tenemos:

  •    La bergamota (Citrus bergamia): distensivo
  •    El eucalipto (Eucalyptus globulus): expectorante, bactericida y virostático.
  •    El incienso (Boswellia carteri): potente antiedemático
  •    La lavanda (Lavandula x hybrida): antibiótico y calmante
  •    La mandarina (Citrus reticulata): somnífero infantil
  •    La planta del té (Melaleuca alternifolia): potente fungicida y virostático.
  •    El romero (Rosmarinus officinale): bactericida potente

Plantas usadas para la extracción de aceites esenciales:

Familias botánicas de donde se extraen los aceites esenciales:

  •     Myrtaceae: Clavo de especie (Syzygium aromaticum), Eucalyptus spp.
  •     Lauraceae: Canela de Sri Lanka (Cinnamomum verum), Canela de China (Cinnamomum Cassia), Alcanfor (Cinnamomum camphora), Laurel (Laurus nobilis)
  •     Rutaceae: Naranjo amargo, bergamota, Limonero
  •     Lamiaceae: Albahaca, Calamintha sylvatica, Hyssopus officinalis, Lavandula sp., Origanum mejorana, O. vulgaris (orégano), Melissa officinalis, Menta, Romero, Ajedrea, Salvia spp., Tomillo (Thymus spp.) Pachulí (Pogostemon cablin)
  •     Asteraceae: Chamomilla recutita, Artemisia absinthium, A. vulgaris, A. dracunculus (Estragón)
  •     Apiaceae: Anís (Pimpinella anisum), Hinojo, Aneto, Cilantro, Perejil
  •     Cupressaceae: Ciprés
  •     Zingiberaceae: Jengibre
  •     Piperaceae: Pimienta
  •     Verbenaceae: Hierba luisa (Aloysia triphylla)

Partes de las plantas donde se almacena el aceite esencial

  •     Flores: Bergamota, nardo, romero
  •     Hojas: Laurel, eucalipto
  •     Corteza: Canela
  •     Madera: Sándalo
  •     Raíz: Vetiver
  •     Rizomas: Cúrcuma, jengibre
  •     Frutos: Anís, hinojo

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